Brukev zelná (Brassica oleracea) je dvouletá rostlina. Původně byla rozšířena ve Středomoří a západní Evropě. Divoká brukev zelná je vysoká bylina, která tvoří prvním rokem růžici velkých, tlustých, šťavnatých listů na zdřevnatělém košťálu. Druhým rokem vyhání 1–2 m dlouhý stvol se žlutými květy. Dobře snáší sucho, roste i na zasolených a zásaditých půdách (na vápencovém podloží), ale nesnáší konkurenci jiných rostlin. Proto se většinou vyskytuje pouze na vápencových útesech, kde nic jiného neroste. Historie jejího pěstování jako zeleniny je dlouhá tisíce let.

Zvlášť dobře se brukvi zelné daří na Normanských a Kanárských ostrovech. Je tam minimální mráz a tak některé kultivary dosahují výšky až tří metrů. Tyto "zelné stromy" poskytují celoročně čerstvé listy. Využívají se i jejich dřevité stonky: po usušení se z nich vyrábějí originální vycházkové hole.

košťáloviny byly vyšlechtěné z brukve zelné

Údiv nad proměnami brukve zelné neskrývali ani naši předkové. Takto se nad jejími vyšlechtěnými podobami pozastavoval autor hesla Brassica v Ottově slovníku naučném: "U mnohých pěstovaných odrůd právem se diviti musíme, jak dlouholetým pěstováním původní mateřská rostlina nejpodivnějších tvarů nabývá a morfologicky brzo v té, brzo v oné části se proměňuje... Užitek všech těchto druhů jest v podstatě trojí: mnohých upotřebuje se jako zeleniny a vařiva, z jiných tlačí se ze semen olej a z posledního druhu připravuje se hořčice."